De HTC Vive: een nieuwe stap in Virtual Reality

Dat Valve bezig was met een Virtual Reality headset was al langer bekend. Er zijn er al verschillende prototypes bekend, van ontwikkelaars die waren uitgenodigd op het hoofdkantoor van Valve. Tijdens het Mobile World Congress liet Valve eindelijk hun Virtual Reality headset zien. En de grootste verassing was de samenwerking met HTC, bekend van smartphones. Samen met Valve liet HTC de HTC Vive zien. Deze headset wordt gemaakt door HTC en gebruikt het Steam VR platform van Valve. Dit biedt enorm veel mogelijkheden, doordat er een grote gameontwikkelaar achterstaat, met een groot en open platform. De HTC Vive en het Steam VR platform zouden wel eens de unieke combinatie kunnen zijn die de Virtual Reality markt open breekt en de concurrentie aanwakkert.

Virtual Reality door de hele kamer

Het bijzondere aan de Vive is de ervaring die wordt gecreëerd, die volgens Valve de hele kamer zou moeten gebruiken, inclusief de voorwerpen in de kamer. Zo wordt Virtual Reality meer dan alleen kijken: het wordt een complete ervaring waar je helemaal in ondergedompeld wordt. Hiervoor heeft Valve twee sensors die aan de muur hangen. De kleine putjes die op de Vive zijn Infrarood LED’s, die Infrarood licht uitzenden. De sensoren op de muur vangen dit Infrarood licht op en omdat iedere LED net een ander soort licht uitzendt weten de sensoren precies waar welke LED zich bevindt. En dus ook waar de bril zich bevindt en hoe de bril gedraaid is. Hoe er ook bewogen wordt, de bril houdt het allemaal in de gaten. Om te voorkomen dat er tegen een muur wordt aangelopen heeft Valve een ‘virtueel hek’ ingebouwd. Zo gaat niemand zo in zijn virtuele wereld dat hij vergeet dat hij in zijn eigen kamer staat. Het lijkt erop dat we thuis ook deze twee sensors moeten ophangen aan de muur, maar zeker weten doet niemand het. Valve en HTC laten hier nog weinig over los.
htc-vive-controllers-virtual-reality-life

Naast de headset is een groot onderdeel van de HTC Vive de twee controllers die voor interactie moeten zorgen. Dit zijn twee controllers, voor iedere hand één, en ze lijken een beetje op Nunchucks, van de Wii. Aan de bovenkant zit een touchpad wat met de duim te bedienen is en aan de achterkant zit een tweede knop voor je wijsvinger. Samen vormen deze twee controllers je virtuele handen. En omdat de controllers ook worden waargenomen door de sensoren die op de muur hangen weet het systeem precies waar je handen zijn. En het bijzondere is dan dat die handen en armen ook in Virtual Reality te zien zijn, omdat de Vive precies weet waar ze zijn. Dat is een hele bijzondere ervaring: de HTC Vive opzetten betekend dat je lichaam blijft bestaan op dezelfde plek en dat maakt dat de overstap naar Virtual Reality een stuk vloeiender.

Misschien wel de compleetste Virtual Reality ervaring tot nu toe

Met de headset op en de controllers vast kan er ook worden rondgelopen door de ruimte. De Vive weet precies waar de speler zich bevindt en houdt daar ook rekening mee. Op het Game Developers Conference liet Valve verschillende demo’s zien om de mogelijkheden van de Vive te demonsteren. Zo konden journalisten virtuele soep maken en door een 3D gevecht lopen met tinnen soldaatjes. Het bijzondere aan de HTC Vive is dan weer dat je door de kamer kunt lopen en kunt bukken om iets van dichterbij te bekijken en dat je beeld zich daar dan ook op aanpast, op een natuurlijke manier. Dit voegt een extra stapje toe aan de ervaring. Iedereen was unaniem onder de indruk van de Vive en de vloeiende ervaring die de Vive biedt. Het lijkt erop dat de HTC Vive op dit moment een stuk verder is dan de concurrenten als het gaat om de complete Virtual Reality ervaring en de kwaliteit daarvan.

Valve laat echter nog veel vragen onbeantwoord over hun platform en de HTC Vive. Zo is er nog niks bekend over wat voor hardware de Vive heeft, weten we nog niet hoe de sensoren precies worden gebruikt bij je thuis en is het onduidelijk hoe het zit met de kabels. Valve heeft gezegd dat ze terug willen naar 3 kabels voor de headset en draadloze controllers, zodat je daar minder last van hebt. Of dit echt het geval zal zijn moeten we nog zien. Daarnaast is het onduidelijk hoe Valve ervoor gaat zorgen dat games hun platform gaan ondersteunen. Waarschijnlijk zal Source 2, de game-engine Valve, Virtual Reality gaan ondersteunen, maar ook dat is nog niet bekend. Deze game-engine is wel gratis voor ontwikkelaars, dus dat zou een enorme toename in hoge kwaliteit Virtual Reality games kunnen verzorgen. Ook heeft Valve met Steam al een enorm distributieplatform voor games, wat Valve kan gebruiken voor Virtual Reality. Dat maakt Valve tot een logische kandidaat voor het verspreiden van Virtual Reality games en hopelijk helpt het de Virtual Reality game markt op gang.

HTC Vive, Oculus Rift of toch Project Morpheus?

Hoe succesvol en hoe goed de uiteindelijke HTC Vive zal zijn moeten we dus nog even afwachten, maar het prototype wat we gezien hebben is veelbelovend. Deze zomer moet de Developers Edition uitkomen, zodat ook ontwikkelaars er mee aan de slag kunnen. Rond november moet de Vive ook beschikbaar zijn voor consumenten. Of de Vive beter is dan de Oculus Rift of Project Morpheus (van Sony) kan niemand nog zeggen, maar het lijkt erop dat de HTC Vive veelbelovend is en ook zeker een streepje voor heeft op de Oculus Rift, die geen controllers heeft. Dit jaar komt de Virtual Reality race dan ook helemaal op gang en kunnen we gaan genieten de Oculus Rift en de HTC Vive en misschien zelfs wel Project Morpheus van Sony. Alle drie zijn ze in vergevorderd stadium en de kans is dan ook groot dat we ze alle drie nog te zien krijgen dit jaar.